Exploración Espacial y Analfabetismo Científico

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Hace un año estaba en Washington D.C., era mi último mes de prácticas en NASA Goddard y acababa de regresar de un fantástico viaje por California y el desierto de Mojave. Durante ese viaje tuve la oportunidad de visitar el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) y conocer algo más sobre el robot de exploración marciana Mars Science Laboratory, “Curiosity” para los amigos. ¡Feliz cumpleaños Curiosity!

Yo con el gemelo del "Curiosity" en JPL

Yo con el gemelo del “Curiosity” en JPL

Aquella noche de 2012, en Washington D.C. fui testigo como miles de personas en todo el mundo del aterrizaje del “Curiosity” en Marte. Fue un hecho histórico, el rover fue depositado en terreno marciano con una innovadora forma de descenso, increíble y arriesgada, con minutos de incertidumbre en una maniobra tremendamente emocionante. No recuerdo bien la hora pero creo que debían ser sobre las 12 o la 1 de la madrugada y yo estaba ya en la cama. En mi tablet las imágenes en streaming del centro de control del JPL y muchos compañeros y amigos conectados via Twitter y Facebook comentando sus impresiones a cada momento.

No voy a negar que yo estaba nerviosa, y eso que yo no tenía nada que ver con el proyecto, pero me parecía tan increíble que un grupo de hombres y mujeres, de diversas partes del planeta, trabajando juntos en un proyecto común  hubieran sido capaces de desarrollar, construir y enviar ese rover a un planeta tan lejano. Si, no es el primer rover en el planeta rojo, es cierto que en la exploración espacial ha habido muchos otros hitos pero lo que si es cierto es que tras cada misión espacial está puestas muchas horas de trabajo, muchas ilusiones, muchas horas de insomnio, muchos millones de la moneda que sea, en definitiva mucho esfuerzo.

Y en ese momento de subidón, en el que ves que la especie humana, a pesar del todo mal que hace, también hace cosas increíbles aparece el listo de turno y dice:

“- Bah, pues yo creo que el dinero que se invierte en esas cosas, podían invertirse en solucionar problemas aquí en la Tierra.”

Y entonces vuelvo al planeta Tierra tras mi viaje mental interplanetario y vuelvo a darme cuenta la cantidad de analfabetos científicos que todavía hay por aquí.

La exploración espacial es importante por numerosas razones: razones científicas, tecnológicas, económicas, sociales y culturales. Voy a explicar muy brevemente algunas de ellas.

Yo con el astronauta Tim Peake en el Parlamento Británico

Yo con el astronauta Tim Peake en el Parlamento Británico

Razones científicas: mucha gente sólo considera relevante aquellos aspectos científicos a los que ven, de una manera obvia, inminente y bastante miope, una aplicación práctica. El conocimiento es valioso por el mero hecho de ser conocimiento. Enriquece nuestra cultura, nos enriquece como humanos, y aunque en muchas ocasiones el aspecto práctico no sea visible a corto plazo, es muy probable que lo sea a largo plazo. Y aún en el caso de no serlo, repito, el conocimiento es valioso por sí mismo. Y dicho esto, la exploración espacial nos ofrece la oportunidad de conocer más sobre astronomía y ciencias planetarias. Además la investigación en microgravedad (como la realizada en la Estación Espacial Internacional) puede darnos luz sobre la fisiología y la medicina humana.

Razones tecnológicas: cualquier misión de exploración espacial requiere una gran inversión y esfuerzo en sus aspectos técnicos, de otra manera sería imposible. Aunque cualquier miope científico no ve la relación entre la tecnología espacial y la tecnología que él utiliza día a día, el caso es que existe. Comunicaciones inalámbricas, marcapasos, gafas de sol polarizadas, cirugía ocular láser, purificadores de agua y podría continuar han sido beneficiados por la inversión en investigación espacial. Nadie puede negar que el GPS, la monitorización por satélites o la purificación de aguas ayuda a prevenir y mitigar los problemas “aqui en la Tierra”.

Razones económicas: creación de puestos de trabajo en industrias clave que mejora la competitividad. Estimulación de tecnologías innovadoras que puedan desembocar en futuras aplicaciones prácticas. España no tiene agencia espacial propia pero es miembro de la Agencia Espacial Europea. España destina una cantidad de dinero específica a la agencia obligatoriamente y dependiente de su producto interior bruto y una parte optativa que puede ser destinada al campo que deseen (más información aquí). Este dinero no se entega a fondo perdido, ese dinero vuelve al país en forma de contratos con empresas nacionales, así que realmente resulta beneficioso para la economía del país.

Razones sociales: además de las razones económicas, existen otras razones sociales para la inversión en programas de exploración espacial. Beneficios a nivel educativo, inspirando a los jóvenes a estudiar ciencia e ingenierías. Ya lo explicó Carl Sagan: ” Exploratory spaceflight puts scientific ideas, scientific thinking, and scientific vocabulary in the public eye. It elevates the general level of intellectual inquiry”.  Además existen beneficios geopolíticos. Fomenta la colaboración pacífica entre países en misiones y nuevos retos. Si queréis información detallada sobre estos beneficios podéis echarle un vistazo a este informe.

Razones culturales: la exploración espacial es fuente de inspiración para artistas, músicos, escritores, filósofos, contribuyendo al enriquecimiento de nuestra visión sobre nuestro planeta, sobre nuestra especie y nosotros mismos expandiendo los horizontes de nuestra experiencia como humanos.

En definitiva hay numerosos beneficios inherentes a la exploración espacial. Que mucha gente no los conozca no significa que no existan.

Un beso corazones

Enlaces de interés:

En esta página hay numerosos informes sobre beneficios de la exploración espacial humana  http://www8.nationalacademies.org/aseboutreach/publicviewhumanspaceflight.aspx

Y por supuesto las web de la ESA y la NASA donde hay mucha información sobre sus actividades

http://www.esa.int/ESA

http://www.nasa.gov/

Para curar el analfabetismo científico me temo que lo único que puedo recomendar es leer, investigar y mucho análisis crítico.

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