Kathleen Lonsdale

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La University College de Londres (UCL) tiene un edificio que se llama Kathleen Lonsdale. Es precisamente en este edificio donde se encuentra el Centro de Ciencias Planetarias (CPS) donde tengo mi cubículo y donde me dedico a mi doctorado (aunque realmente yo estoy matriculada en el Birkbeck College situado a sólo unos cientos de metros). Todos los días al entrar por el pasillo que conduce hasta este edificio no puedo evitar mirar ese nombre y hasta hoy preguntarme “¿quien será esa tal Kathleen Lonsdale?”  Así que, con la sospecha más que infundada de que debía ser una científica importante, además de con la certeza de que siendo mujer su mérito era aún mayor, decidí investigar un poco sobre la vida y trabajo de esta mujer y conocer por qué una institución tan importante como la UCL puso su nombre a un edificio entero.

Kathleen Lonsdale

Kathleen Lonsdale fue una importante cristalógrafa. Primera mujer en ser elegida miembro de la Royal Society, primera profesora titular de la UCL y primera mujer presidente de la Unión Internacional de Cristalografía. Pero empezaré por el principio.

Kathleen Yardley (apellido de soltera) nació en Enero de 1903 en un pequeño pueblo irlandés llamado Newbridge en el condado de Kildare. Su familia era de origen humilde. Su padre, Harry, era un antiguo sargento retirado del ejército británico convertido en administrador de correos de la localidad y su madre Jessie de origen escocés, tenía un carácter muy fuerte y era profundamente religiosa. Kathleen y sus 9 hermanos mayores (3 chicas y 6 chicos) fueron educados en el credo baptista. Ella comentaría años después que sus primeros recuerdos fueron las misas en Newbridge y la escuela local donde aprendió a contar.  Pero durante aquellos Irlanda sufría de inestabilidad política así que Jessie decidió que la familia se trasladara a Essex, Inglaterra, cuando Kathleen tenía tan sólo 5 años de edad.

Kathleen estudió en el Instituto femenino del Condado en Ilford desde 1914 a 1915. Este instituto, sin embargo, no satisfacía el interés que despertaban en ella las matemáticas y las ciencias. Al parecer en aquella época no estaba muy de moda que las mujeres estudiaran ciencias. Así que nuestra protagonista tomó clases de física, química y matemáticas avanzadas en el Instituto masculino siendo la única chica en esas clases.

Sus logros académicos le valieron la Medalla de la Royal Geographic Society así como una beca del condado con la que pudo acceder al Belford College de Londres, universidad femenina donde se matriculó en matemáticas. Al finalizar su primer año decidió cambiarse a física. Fue una estudiante brillante pero también tenía otros intereses así que participó en otras actividades siendo secretaria de la Sociedad Musical. Se graduó con honores en 1922 y dado su impresionante trayectoria y su brillante porvenir el eminente cristalógrafo W.H. Bragg no dudó en ofrecerle un puesto en su grupo de investigación en la UCL. En 1923 Bragg y con él Kathleen se trasladaron a la Royal Institution.

Kathleen conoció a su futuro marido, Thomas Lonsdale cuando éste era estudiante de investigación en la UCL. Se casaron en 1927 y se mudaron a Leeds donde Thomas había encontrado trabajo. Kathleen (ahora Lonsdale), supongo que por amor y con deseo de formar una familia aparcó su trabajo y su investigación para dedicarse a las tareas del hogar. Tuvieron 3 hijos. Sin embargo, Thomas no quería que su mujer fuera una simple ama de casa y tampoco Kathleen debía estar muy por la labor así que retomó su investigación estudiando los cristales de hexametilo benzeno usando difracción de Rayos X. Determinó que la estructura en anillo de esa sustancia era plana, además de aproximar de manera bastante precisa sus dimensiones. El benzeno, por si no tenéis ni idea de lo que estoy hablando, es un componente químico orgánico muy importante. Aparece en combustibles para motores, disolventes, pinturas, también se utiliza para fabricar detergentes, productos farmacéuticos o explosivos entre otros muchos usos.

En 1930 la familia Lonsdale regresó a Londres donde Kathleen trabajaría en la Royal Institution. En 1931 tuvo lugar otro importante hecho en la vida profesional de nuestra científica: utilizando métodos espectrales de Fourier determinó la estructura del hexaclorobenzeno. Esta sustancia fue utilizada hasta principios de los años 60 en pesticidas.

Tanto Kathleen como su marido eran profundamente pacifistas y durante su tiempo en Leeds se convirtieron a la Sociedad Religiosa de los Amigos, más conocidos como cuáqueros. Al comenzar la Segunda Guerra Mundial Kathleen se negó a registrarse para las tareas de defensa civil. La multaron y como también se negó a pagar la multa fue condenada a un mes en la cárcel de Holloway. A pesar de llevarse bien con muchos de los reclusos la verdad que ese mes no lo pasó muy bien. Tenía que limpiar y fregar las oficinas de los oficiales, tareas que le resultaban muy agotadoras. A los pocos días y tras realizar una un trabajo especialmente duro Kathleen sufrió un colapso. El director de la prisión permitió entonces que se les enviaran a ella y a sus colegas científicos material de investigación para que pudieran continuar con su trabajo científico por las tardes.  Tras abandonar la prisión hizo varias propuestas al director para mejorar las condiciones de vida de los reclusos, muchas de las cuales fueron tomadas en cuenta. Además se convirtió en una luchadora incansable por la Paz Mundial.

En 1945 Kathleen Lonsdale junto con Marjory Stephenson fueron las primeras mujeres en ser elegidas miembros de la Royal Society. Ser elegido miembro de esa sociedad científica con más de 3 siglos de antigüedad es uno de los logros más importantes a los que un científico puede aspirar.

Kathleen en 1949

Kathleen Lonsdale se convirtió en profesora del departamento de Química de la UCL además de directora del departamento de Cristalografía en 1949, siendo la primera mujer profesora titular en la UCL. Su grupo de investigación estudió las reacciones en estado sólido, los compuestos farmacológicos así como las composiciones de los cálculos de vejiga y de riñón. Además editó el Atlas de Cristalografía de Rayos X.

Nuestra protagonista también se convirtió  en 1966 en la primera mujer presidente de la International Union of Crystallography y en 1967 en la primera mujer presidente de la British Association for the Advadcement of the Science.

Trabajó incansablemente junto a su marido por la paz y por la reforma de las prisiones hasta que murió de leucemia en un hospital de Abril de 1971.

Como curiosidad, su nombre fue dado a la Lonsdalita un raro alótropo del carbono encontrado en algunos meteoritos.

Creo que esta mujer bien se merece el edificio con su nombre ¿no?

Un beso corazones.

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